Comment les stéréotypes façonnent le langage que les gens utilisent

unComme les États-Unis célèbrent leur deuxième année avec Juneteenth comme jour férié fédéral, de nombreux articles seront écrits sur les relations raciales. Mais j’aimerais aborder un sujet qui tombe souvent sous le radar : les stéréotypes.

Dès le premier instant où nos yeux se posent sur un écran de télévision ou de téléphone, nous sommes inondés d’un ensemble d’images organisées qui (soi-disant) dépeignent le monde qui nous entoure. Ces images montrent souvent des personnes de couleur à travers une lentille stéréotypée, et ces stéréotypes saignent dans notre vie quotidienne – nos lieux de travail, nos vies sociales, notre politique. En tant que psychologue social à l’Université de Yale, je découvre exactement comment les stéréotypes nous retiennent et ce que nous pouvons faire pour y remédier.

Quand j’étais une jeune fille noire qui grandissait dans le comté de Prince George, dans le Maryland, j’adorais les films. Chaque année, mes frères et moi faisions la queue avec joie pour obtenir la meilleure place au théâtre pour le dernier film du Seigneur des Anneaux, de Harry Potter ou de super-héros.

Même alors, j’ai été frappé par les personnages que j’ai vus. Peu ressemblaient à moi ou à ma famille. Ceux qui l’ont fait étaient unidimensionnels, avec des rôles parlants limités, jouant souvent des rôles de soutien aux personnages blancs. Ils étaient disproportionnellement pauvres et souvent criminels. Ils étaient rarement désirés, facilement éliminés et n’ont jamais accordé les mondes intérieurs nuancés et imparfaits accordés aux personnages blancs.

Ces stéréotypes m’ont intrigué. Le comté de Prince George, dans le Maryland, est un comté à majorité noire, qui abrite des médecins, des avocats, des politiciens et d’autres professionnels noirs. Les personnages noirs que j’ai vus à la télévision ne reflétaient pas les vies riches, diverses et joyeuses que j’ai vues autour de moi. Pourquoi les médias mettent-ils les personnes de couleur dans des cases ? Comment ces stéréotypes nous nuisent-ils en tant qu’individus et en tant que société ?

Je suis devenu psychologue social pour répondre à ces questions. Vingt ans plus tard, j’étudie maintenant les stéréotypes, déterminant comment ils entretiennent les inégalités et s’insinuent dans les interactions quotidiennes. À travers des dizaines d’études portant sur des milliers de participants, je constate que les stéréotypes influencent nos relations avec les autres, s’infiltrant dans les conversations à travers les mots mêmes que les gens utilisent.

Dans un test, je me suis concentré sur les Américains blancs. Les Blancs aussi sont sujets aux stéréotypes. Ils sont étiquetés comme plus compétents que les Noirs et les Latina/os, et les Blancs pensent que les autres groupes raciaux les considèrent comme racistes et ayant droit. J’ai prédit que les Américains blancs, en particulier ceux qui veulent se connecter au-delà des clivages raciaux – les libéraux blancs – essaient d’inverser ces stéréotypes à travers les mots mêmes qu’ils utilisent.

J’ai demandé à environ deux mille Américains blancs de se présenter en ligne à une personne noire ou blanche. Comme prévu, les libéraux blancs ont utilisé moins de mots liés à la compétence (comme « compétitif » ou « puissant ») lorsqu’ils s’adressaient à une personne noire.

Cette « rétrogradation des compétences » ne se limite pas à un laboratoire. J’ai analysé plus de 20 ans de discours de campagne de candidats présidentiels démocrates et républicains blancs et j’ai constaté que les démocrates blancs utilisaient moins de mots liés à la compétence lorsqu’ils s’adressaient à des publics majoritairement minoritaires (par exemple, NAACP) par rapport à des publics majoritairement blancs (par exemple, American Federation of Teachers) . Les républicains blancs n’ont pas rétrogradé leurs compétences, probablement parce qu’ils sont moins intéressés à s’entendre avec les personnes de couleur. Effectivement, les démocrates blancs étaient plus susceptibles de s’adresser à un public de couleur que les républicains.

Pour les libéraux blancs, ce comportement peut se retourner contre eux. Mes collègues et moi testons maintenant si les libéraux blancs qui utilisent un langage moins compétent sont considérés comme condescendants par les observateurs noirs. Si tel est le cas, ils peuvent réduire, plutôt qu’améliorer, leurs chances de connexion interraciale en rétrogradant leurs compétences.

Les personnes de couleur combattent-elles également les stéréotypes en utilisant le langage ? Pour le savoir, j’ai analysé 250 000 remarques du Congrès et un million de tweets de politiciens noirs et latinos au Congrès et sur Twitter. Je me suis concentré sur les Noirs américains et les Latina/os parce qu’ils ont tendance à être stéréotypés comme ayant un statut et un pouvoir inférieurs à ceux des Américains blancs. Je me suis concentré sur ceux qui sont plus conservateurs parce qu’ils ont tendance à avoir des attitudes plus positives envers les Américains blancs et des attitudes négatives envers leur propre groupe racial.

J’ai découvert que les Noirs américains et les Latina/os qui étaient plus conservateurs utilisaient un langage plus compétent que leurs pairs plus libéraux dans ces milieux majoritairement blancs. (Il n’y avait pas un tel effet chez les politiciens blancs, ou quand j’ai demandé aux Noirs de parler à d’autres Noirs.)

Ces données suggèrent que les gens ont un profond désir d’inverser les stéréotypes négatifs, et ce désir se manifeste dans les conversations quotidiennes. Les stéréotypes nous enferment dans des boîtes rigides et nous essayons de nous en libérer en utilisant l’outil le plus important à notre disposition : nos mots.

Maintenant adulte, j’aime toujours la télévision et les films grand public et je suis toujours largement déçu par ce que je vois. La plupart des personnages sont blancs, la grande majorité des lignes parlées vont à des personnages blancs et de nombreux personnages noirs sont enracinés dans des stéréotypes. (La dernière saison du hit de Netflix Choses étranges fournit un exemple frappant.) La sensibilisation et la recherche peuvent nous aider à comprendre ce que sont les stéréotypes et comment ils sont nocifs, mais tant que nous n’aurons pas adopté de changements culturels à grande échelle qui remettent en question ces stéréotypes, nous continuerons tous à être enchaînés par eux.

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