Drapeaux rouges pour le travail forcé trouvés dans la chaîne d’approvisionnement des batteries de voiture en Chine

La photographie sur le compte de médias sociaux du conglomérat minier montrait 70 travailleurs ouïghours au garde-à-vous sous le drapeau de la République populaire de Chine. C’était en mars 2020 et les recrues suivraient bientôt une formation en gestion, en étiquette et en “amour de la fête et du pays”, a annoncé leur nouvel employeur, le Xinjiang Nonferrous Metal Industry Group.

Mais ce n’était pas une orientation ouvrière ordinaire. C’est le genre de programme que les groupes de défense des droits de l’homme et les responsables américains considèrent comme un drapeau rouge pour le travail forcé dans la région occidentale du Xinjiang en Chine, où les autorités communistes ont détenu ou emprisonné plus d’un million d’Ouïghours, d’ethnies kazakhes et de membres d’autres minorités majoritairement musulmanes.

La scène représente également un problème potentiel pour l’effort mondial de lutte contre le changement climatique.

La Chine produit les trois quarts des batteries lithium-ion du monde et presque tous les métaux nécessaires à leur fabrication y sont transformés. Une grande partie du matériel, cependant, est en fait extraite ailleurs, dans des endroits comme l’Argentine, l’Australie et la République démocratique du Congo. Mal à l’aise de dépendre d’autres pays, le gouvernement chinois s’est de plus en plus tourné vers les richesses minérales de l’ouest de la Chine comme moyen de consolider les rares approvisionnements.

Cela signifie que des entreprises comme le Xinjiang Nonferrous Metal Industry Group assument un rôle plus important dans la chaîne d’approvisionnement derrière les batteries qui alimentent les véhicules électriques et stockent l’énergie renouvelable – alors même que la répression draconienne de la Chine contre les minorités au Xinjiang alimente l’indignation dans le monde entier.

Le gouvernement chinois nie la présence de travail forcé au Xinjiang, le qualifiant de “mensonge du siècle”. Mais il reconnaît avoir dirigé ce qu’il décrit comme un programme de transfert de travail qui envoie des Ouïghours et d’autres minorités ethniques du sud plus rural de la région vers des emplois dans son nord plus industrialisé.

Xinjiang Nonferrous et ses filiales se sont associées aux autorités chinoises pour accueillir des centaines de ces travailleurs ces dernières années, selon des articles affichés fièrement en chinois sur le compte de réseau social de l’entreprise. Ces travailleurs ont finalement été envoyés travailler dans les mines du conglomérat, une fonderie et des usines qui produisent certains des minéraux les plus recherchés sur terre, notamment le lithium, le nickel, le manganèse, le béryllium, le cuivre et l’or.

Il est difficile de retracer précisément où vont les métaux produits par le Xinjiang Nonferrous. Mais certains ont été exportés vers les États-Unis, l’Allemagne, le Royaume-Uni, le Japon, la Corée du Sud et l’Inde, selon les déclarations des entreprises et les registres douaniers. Et certains sont allés à de grands fabricants de batteries chinois, qui à leur tour, directement ou indirectement, approvisionnent de grandes entités américaines, notamment des constructeurs automobiles, des sociétés énergétiques et l’armée américaine, selon des informations chinoises.

On ne sait pas si ces relations sont en cours, et Xinjiang Nonferrous n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Mais ce lien auparavant non signalé entre les minéraux critiques et le type de programmes de transfert de travail au Xinjiang que le gouvernement américain et d’autres ont qualifié de forme de travail forcé pourrait laisser présager des problèmes pour les industries qui dépendent de ces matériaux, y compris le secteur automobile mondial.

Une nouvelle loi, la loi ouïghoure sur la prévention du travail forcé, entre en vigueur mardi aux États-Unis et interdira l’entrée dans le pays des produits fabriqués au Xinjiang ou liés aux programmes de travail. Il oblige les importateurs ayant des liens avec le Xinjiang à produire des documents prouvant que leurs produits, et toutes les matières premières avec lesquelles ils sont fabriqués, sont exempts de travail forcé – une entreprise délicate compte tenu de la complexité et de l’opacité des chaînes d’approvisionnement chinoises.

Les industries de l’habillement, de l’alimentation et de l’énergie solaire ont déjà été bouleversées par des rapports liant leurs chaînes d’approvisionnement au Xinjiang au travail forcé. L’année dernière, les entreprises solaires ont été contraintes d’arrêter des milliards de dollars de projets alors qu’elles enquêtaient sur leurs chaînes d’approvisionnement.

L’industrie mondiale des batteries pourrait faire face à ses propres perturbations étant donné les liens étroits du Xinjiang avec les matières premières nécessaires à la technologie de nouvelle génération.

Les experts du commerce ont estimé que des milliers d’entreprises mondiales pourraient en fait avoir un lien avec le Xinjiang dans leurs chaînes d’approvisionnement. Si les États-Unis appliquent pleinement la nouvelle loi, de nombreux produits pourraient être bloqués à la frontière, y compris ceux nécessaires aux véhicules électriques et aux projets d’énergie renouvelable.

Certains responsables de l’administration ont soulevé des objections à l’arrêt des expéditions de tous les produits chinois liés au Xinjiang, arguant que cela perturberait l’économie américaine et la transition vers une énergie propre.

Le représentant Thomas R. Suozzi, un démocrate de New York qui a aidé à créer le Congressional Uyghur Caucus, a déclaré que si l’interdiction des produits de la région du Xinjiang pouvait faire grimper le prix des marchandises, “c’est vraiment trop mauvais”.

« Nous ne pouvons pas continuer à faire des affaires avec des personnes qui violent les droits humains fondamentaux », a-t-il déclaré.

Pour comprendre à quel point l’industrie des batteries dépend de la Chine, considérez le rôle du pays dans la production des matériaux essentiels à la technologie. Alors que de nombreux métaux utilisés dans les batteries aujourd’hui sont extraits ailleurs, la quasi-totalité du traitement nécessaire pour transformer ces matériaux en batteries a lieu en Chine. Le pays traite 50 à 100% du lithium, du nickel, du cobalt, du manganèse et du graphite dans le monde, et fabrique 80% des cellules qui alimentent les batteries lithium-ion, selon Benchmark Mineral Intelligence, une société de recherche.

“Si vous deviez examiner n’importe quelle batterie de véhicule électrique, il y aurait une certaine implication de la Chine”, a déclaré Daisy Jennings-Gray, analyste senior chez Benchmark Mineral Intelligence.

Les matériaux que le Xinjiang Nonferrous a produits – y compris une gamme vertigineuse de minéraux précieux, comme le zinc, le béryllium, le cobalt, le vanadium, le plomb, le cuivre, l’or, le platine et le palladium – sont entrés dans une grande variété de produits de consommation, y compris les produits pharmaceutiques, les bijoux, la construction matériaux et électronique. La société prétend également être l’un des plus grands producteurs chinois de lithium métal et son deuxième producteur de cathode de nickel, qui peut être utilisée pour fabriquer des batteries, de l’acier inoxydable et d’autres produits.

Ces dernières années, la société s’est développée dans le sud du Xinjiang, la patrie de la plupart des Ouïghours, acquérant de nouveaux gisements précieux que les dirigeants décrivent comme «essentiels» à la sécurité des ressources de la Chine.

Ma Xingrui, un ancien ingénieur en aérospatiale qui a été nommé secrétaire du Parti communiste du Xinjiang en 2021, a évoqué les perspectives du Xinjiang en tant que source de matériaux de haute technologie. Ce mois-ci, il a déclaré aux dirigeants de Xinjiang Nonferrous et d’autres entreprises publiques qu’ils devraient “intensifier” les nouvelles énergies, les matériaux et d’autres secteurs stratégiques.

Le rôle de Xinjiang Nonferrous dans les programmes de transfert de travail s’est intensifié il y a plusieurs années, dans le cadre des efforts du dirigeant chinois Xi Jinping pour transformer radicalement la société ouïghoure afin de devenir plus riche, plus laïque et fidèle au Parti communiste. En 2017, le gouvernement du Xinjiang a annoncé son intention de transférer 100 000 personnes du sud du Xinjiang vers de nouveaux emplois sur trois ans. Des dizaines d’entreprises publiques, dont Xinjiang Nonferrous, ont été chargées d’absorber 10 000 de ces travailleurs en échange de subventions et de primes.

Les travailleurs transférés semblent ne représenter qu’une petite partie de la main-d’œuvre de Xinjiang Nonferrous, peut-être quelques centaines de ses plus de 7 000 employés. L’entreprise et ses filiales ont déclaré avoir recruté 644 travailleurs dans deux comtés ruraux du sud du Xinjiang de 2017 à 2020, et en avoir formé davantage depuis lors.

Certains ouvriers ont été envoyés à la mine et à la fonderie de cuivre-nickel de la société, qui sont exploitées par Xinjiang Xinxin Mining Industry, une filiale cotée à Hong Kong qui a reçu des investissements de l’État de l’Alaska, du système de l’Université du Texas et de Vanguard. D’autres ouvriers sont allés dans des filiales qui produisent du lithium, du manganèse et de l’or.

Avant d’être affectés au travail, les minorités musulmanes ont reçu des conférences sur “l’éradication de l’extrémisme religieux” et devenir des travailleurs obéissants et respectueux des lois qui “ont embrassé leur nationalité chinoise”, a déclaré Xinjiang Nonferrous.

Les intronisés d’une unité de l’entreprise ont suivi six mois de formation, y compris des exercices de style militaire et une formation idéologique. Selon le compte de médias sociaux de l’entreprise. Les stagiaires ont été soumis à des évaluations strictes, la « moralité » et le respect des règles représentant la moitié de leur score. Ceux qui obtenaient de bons résultats gagnaient un meilleur salaire, tandis que les étudiants et les enseignants qui enfreignaient les règles étaient punis ou condamnés à une amende.

Même si elle promeut les succès des programmes, la propagande de l’entreprise fait allusion à la pression du gouvernement sur elle pour atteindre les objectifs de transfert de main-d’œuvre, même pendant la pandémie de coronavirus.

Un article paru en 2017 dans le Xinjiang Daily citait un villageois de 33 ans disant qu’il était initialement “réticent à aller travailler” et “assez satisfait” de ses revenus agricoles, mais qu’il a été persuadé d’aller travailler à Xinjiang Nonferrous filiale après que des membres du parti se soient rendus plusieurs fois chez lui pour « travailler sur sa pensée ». Et lors d’une visite en 2018 dans le comté de Keriya, Zhang Guohua, le président de l’entreprise, a dit aux responsables de “travailler sur la pensée” des familles des ouvriers transférés pour s’assurer que personne n’abandonne son emploi.

Les autorités chinoises affirment que tout emploi est volontaire et que les transferts de travail aident à sortir les familles rurales de la pauvreté en leur offrant des salaires stables, des compétences et une formation en langue chinoise.

Il est difficile de déterminer le niveau de coercition auquel un travailleur individuel a été confronté étant donné l’accès limité au Xinjiang pour les journalistes et les sociétés de recherche. Laura T. Murphy, professeur de droits de l’homme et d’esclavage contemporain à l’Université Sheffield Hallam en Grande-Bretagne, a déclaré que résister à de tels programmes est considéré comme un signe d’activité extrémiste et comporte un risque d’être envoyé dans un camp d’internement.

“Une personne ouïghoure ne peut pas dire non à cela”, a-t-elle déclaré. “Ils sont harcelés ou, selon les termes du gouvernement, éduqués”, jusqu’à ce qu’ils soient forcés de partir.

Des fichiers de serveurs de la police du Xinjiang publiés par la BBC le mois dernier décrivaient une politique consistant à tirer pour tuer ceux qui tentaient de s’échapper des camps d’internement, ainsi que des bandeaux et des chaînes obligatoires pour les “étudiants” transférés entre les établissements.

D’autres entreprises métallurgiques et minières chinoises semblent également être liées à des transferts de main-d’œuvre à plus petite échelle, notamment Zijin Mining Group Co. Ltd., qui a acquis des actifs de cobalt et de lithium dans le monde entier, et Xinjiang TBEA Group Co. Ltd., qui fabrique de l’aluminium pour les cathodes de batteries au lithium, selon les médias et les recherches universitaires. D’autres entités précédemment sanctionnées par les États-Unis pour violation des droits de l’homme sont également impliquées dans la chaîne d’approvisionnement du graphite, un matériau clé pour les batteries qui n’est raffiné qu’en Chine, selon Horizon Advisory, une société de recherche.

Les matières premières produites par ces travailleurs disparaissent dans des chaînes d’approvisionnement complexes et secrètes, passant souvent par plusieurs entreprises lorsqu’elles sont transformées en pièces automobiles, en produits électroniques et autres biens. Bien que cela les rende difficiles à retracer, les archives montrent que le Xinjiang Nonferrous a développé plusieurs canaux potentiels vers les États-Unis. De nombreux autres matériaux de l’entreprise sont probablement transformés dans les usines chinoises en d’autres produits avant d’être envoyés à l’étranger.

Par exemple, Xinjiang Nonferrous est un fournisseur actuel des opérations chinoises de Livent Corporation, un géant de la chimie dont le siège est aux États-Unis, qui utilise le lithium pour produire un produit chimique utilisé pour fabriquer des intérieurs et des pneus d’automobiles, des équipements hospitaliers, des produits pharmaceutiques, agrochimiques et électroniques.

Un porte-parole de Livent a déclaré que l’entreprise interdisait le travail forcé parmi ses fournisseurs et que sa diligence raisonnable n’avait signalé aucun signal d’alarme. Livent n’a pas répondu à la question de savoir si les produits fabriqués avec des matériaux du Xinjiang sont exportés vers les États-Unis.

En théorie, la nouvelle loi américaine devrait bloquer tous les produits fabriqués avec des matières premières associées au Xinjiang jusqu’à ce qu’il soit prouvé qu’ils sont exempts d’esclavage ou de pratiques de travail coercitives. Mais il reste à voir si le gouvernement américain est disposé ou capable de refuser un tel éventail de produits étrangers.

“La Chine est au cœur de tant de chaînes d’approvisionnement”, a déclaré Evan Smith, directeur général de la société de recherche sur les chaînes d’approvisionnement Altana AI. “Les biens du travail forcé se frayent un chemin dans une très large bande de notre économie mondiale.”

Raymond Zhong et Michel Forsythe reportage contribué.

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