Football, Famille, Foi et Philanthropie

Le jeu commence après la tombée de la nuit par une soirée de décembre à zéro degré. Les fans de bisons s’affairent à l’intérieur du Dôme, tandis qu’à l’extérieur une légère neige flotte sur le campus comme des confettis prophétiques. Tout le monde s’attend à une victoire à domicile – après tout, l’équipe adverse, James Madison, affronte la séquence de cinq victoires consécutives du championnat FCS des Bison, et ce ne sont que les demi-finales.

Dans le vestiaire, l’ambiance est agitée, impatiente. Easton Stick ’17, un quart-arrière partant et le premier étudiant en deuxième année élu capitaine de l’équipe en plus d’une décennie, enfile son maillot vert à domicile, le numéro 12, et pense, Il n’y a aucune chance que nous perdions cela.

Au début du match, il est confiant – gagner est exactement ce que font les Bison. Mais à la fin de la première mi-temps, NDSU perd 17 points. Les choses sont particulièrement difficiles en attaque; La défense de James Madison semble imparable. Ensuite, les Bison réalisent une solide course en deuxième mi-temps, la foule devient folle et ils forcent un revirement sur la défense. Les Bison font match nul 17-17 et retrouvent un nouvel élan.

“À ce moment-là, nous sommes comme, nous y voilà; nous allons reprendre le jeu”, a déclaré Easton. “Eh bien, nous finissons par nous contenter d’un panier; nous ratons un panier. Ils descendent et marquent. Et avant que vous ne le sachiez, ils ont marqué plusieurs fois et vous réalisez que le temps presse, et nous sommes ne va pas gagner ce match.”

Les demi-finales du FCS 2016 se terminent par une défaite de 27-17 pour le Bison. Le lendemain matin, l’équipe se réveille sur un campus calme. Le semestre est terminé et la plupart des étudiants sont déjà rentrés chez eux pour les vacances d’hiver, mais Easton ne peut aller nulle part. Il est sous le choc.

Il prend un certain temps à traiter, puis il doit prendre une décision : il peut soit tourner le dos à la perte, soit déterminer ce qui aurait pu se passer différemment, ce qu’il aurait pu faire mieux. Dans ce moment décisif, Easton choisit d’affronter la défaite. C’est une décision qui aura un impact sur le reste de sa carrière à NDSU et son avenir dans la NFL.

“En jouant le poste que j’occupe, quart-arrière, vous êtes considéré comme un leader, et vous vous voyez ainsi, donc vous vous sentez responsable”, a déclaré Easton. “Je pense que prendre ce temps pour réfléchir a allumé un feu fou sous moi et dans mes tripes. Je vais, ‘J’ai encore deux ans, et tant que je suis ici, nous allons faire cette chose mieux que cela n’a jamais été fait.'”

Avant de venir au NDSU, Easton avait connu très peu d’échecs. Il a commencé à jouer au football à l’âge de 7 ans et il a excellé en tant qu’athlète à partir de ce moment-là. Ensuite, il est arrivé à NDSU dans l’ombre d’un Carson Wentz de 6 pieds 6 pouces et a dû se frayer un chemin du banc de secours à la ligne de départ. Aujourd’hui, il se retrouve dans une position similaire sur la liste des Chargers de Los Angeles.

“Vous passez de diriger un programme et d’être un partant à, tirer, maintenant, beaucoup de fois j’ai été inactif le dimanche, surtout ma première année”, a déclaré Easton. “Apprendre à gérer cela a été un défi, mais qui a été vraiment bon pour moi.”

Peu importe votre talent, passer d’un athlète universitaire à un athlète professionnel est une transition majeure, qui demande adaptabilité et patience. Après que son nom ait été appelé au cinquième tour du repêchage de la NFL 2019, Easton a fait ses valises et s’est dirigé vers le comté d’Orange, en Californie.

Au cours de son année recrue dans la NFL, Easton a eu l’occasion d’apprendre de deux quarts vétérans, Tyrod Taylor et Philip Rivers. Maintenant, il partage la chambre du quart-arrière avec Justin Herbert, l’un des quarts-arrière les plus talentueux de la NFL.

“J’ai eu beaucoup de chance d’être entouré de gens formidables et formidables, et j’ai donc appris une tonne sur le jeu et une tonne sur cette ligue et sur la façon de fonctionner et d’être professionnel”, a déclaré Easton.
Depuis son année recrue, les Chargers ont connu des revirements majeurs : nouveaux entraîneurs, trois infractions en trois ans et trois appelants de jeu différents.

“Il y a toujours une courbe d’apprentissage qui vient avec ça. C’est un peu comme apprendre une nouvelle langue chaque année, juste une nouvelle façon de parler – comment vous allez gérer l’attaque, à quoi vous voulez qu’elle ressemble, et juste un des tonnes de visages différents », a déclaré Easton.

Malgré les défis, il ne remet pas en cause son engagement envers le jeu. Une grande partie de la motivation d’Easton est enracinée dans cette défaite en demi-finale en 2016 et sachant qu’il peut sortir des revers en tant que joueur plus fort et meilleur.

“Quand j’y ai mis mon esprit – comme, c’est ce que je veux faire – j’étais tout à fait d’accord, et je n’allais pas sacrifier cette opportunité pour quoi que ce soit”, a déclaré Easton. “Je suis définitivement satisfait de la route sur laquelle je suis en ce moment.”

Aux championnats de Frisco, au Texas, lors de la dernière saison universitaire d’Easton, le soleil a brillé. Le Bison a lancé le match contre l’Eastern Washington University avec un entraînement tout droit sorti du livre de jeu. NDSU a marqué dès le début, et cela a donné le ton à l’attaque pour le reste du match.

C’était une équipe expérimentée – cela faisait deux ans depuis la défaite dévastatrice de la NDSU en demi-finale, et 24 joueurs étaient des seniors cette année-là, ce qui en faisait la plus grande classe senior de l’histoire du programme de football de la NDSU. Ensemble, de nombreux joueurs avaient réussi à traverser des moments difficiles.

“Nous avions vécu ce que c’était que de perdre en 2016. Nous avions rebondi l’année suivante pour battre James Madison et en quelque sorte racheter ce match”, a déclaré Easton. “Nous nous sommes fixé des objectifs assez importants pour cette saison dernière. Nous voulions rester invaincus et nous voulions être considérés comme l’une des meilleures équipes qui aient jamais joué dans l’État du Dakota du Nord. Au moment où nous sommes arrivés à 18 ans, il y avait rien ne pouvait nous arrêter.”

Lors de son dernier match de championnat, Easton a effectué trois touchés dans la zone des buts – dont un dernier touché avec un peu plus d’une minute à jouer – assurant une victoire 38-24 pour le Bison et faisant d’Easton le quart-arrière partant le plus gagnant de l’histoire du FCS.

Le journaliste Theo Lawson a décrit ce dernier touché dans un reportage pour The Spokesman Review :

Le dernier tour de victoire d’Easton Stick en tant que joueur de football de l’État du Dakota du Nord n’a pas été une courte parade autour des bords peints de la surface en gazon du stade Toyota… En fait, c’était plus un sprint mort devenu léger alors que Stick faisait signe à son porteur de ballon, reprenait le ballon dans ses propres bras et explosait à travers un pli dans la défense de l’est de Washington, allumant les jets avant de lâcher lentement. alors qu’il franchissait la ligne de but pour une course de 46 verges.

En quittant le terrain pour la dernière fois, Easton a embrassé tout le monde – les entraîneurs qui l’avaient encadré et les joueurs avec qui il avait été presque tous les jours au cours des cinq dernières années.

“Certains de ces gars, vous savez, vous avez vraiment l’impression qu’ils font partie de la famille, et sachant que c’est la dernière fois que nous faisons cela, je ne sais pas – cela en ressort beaucoup parce que vous pensez à tout les moments que vous avez passés loin du football, et vous étiez au lac en été ou rencontriez leurs familles pour le dîner, et juste les petites choses qui étaient si uniques et vont bien plus loin que le temps que nous avions passé à pratiquer et à jouer tout cela jeux », a déclaré Easton.

Alors qu’il montait sur le podium avec ses coéquipiers et entraîneurs pour la quatrième et dernière fois, un souvenir s’est gravé dans son esprit, dont il se souviendra, en détail, des années plus tard. Il regarda dehors, des confettis inondant l’air, le champ entier couvert de vert et de jaune. Une fois de plus, il était abasourdi, mais cette fois, c’était accompli, bouclé, surréaliste.

“Ce sentiment n’a jamais vieilli”, a déclaré Easton. “Je me souviendrai très bien de m’être tenu sur cette plate-forme, d’avoir regardé et vu le terrain, et d’avoir été si reconnaissant envers les gens qui m’ont amené à Fargo. La façon dont la communauté m’a accueilli, moi et ma famille, était incroyable. Ce moment est assez spécial. “

Easton savait ce que NDSU signifiait pour lui bien avant d’avoir obtenu son diplôme ou de jouer son dernier match en tant que Bison. Il a été récipiendaire de la bourse Ken ’64 et Jan ’64 Promersberger Athletic, et alors qu’il assistait à un déjeuner de bourses d’études à l’automne de sa dernière année, il a commencé à réfléchir à ce que cela ferait d’être à la place des donateurs qui soutiennent étudiants à NDSU.

Plus tôt cette année, en janvier 2022, Easton a créé une bourse d’études pour redonner aux étudiants-athlètes de football actuels et futurs qui perpétueront la tradition Bison.

“En repensant à mes cinq années là-bas et en sachant à quel point j’ai aimé mon temps, et à quel point une bourse est significative pour nous tous qui avons pu la recevoir – les choses qu’elle enlève financièrement à l’assiette de notre famille ou à nos propres assiettes, mais aussi juste la liberté de poursuivre ce que vous voulez poursuivre”, a déclaré Easton. “Le football était évidemment une de mes passions. Pouvoir poursuivre cela et n’avoir presque aucune restriction – je pouvais obtenir une éducation, étudier ce que je voulais étudier, grandir de cette façon, apprendre sur moi-même et développer ces relations folles et géniales.

“Je savais juste, assis là à ce déjeuner, réfléchissant, que si je pouvais être de l’autre côté et donner à quelqu’un d’autre une expérience similaire, je pense que ce serait tellement puissant”, a déclaré Easton. “Je suis assez reconnaissant d’être maintenant à un point où je peux rester connecté au programme, et c’est vraiment important pour moi – être connecté à la communauté de Fargo, la communauté de l’État du Dakota du Nord, rester connecté avec le des gens formidables là-bas. Je veux continuer à en faire partie.

Se réconcilier avec ses attentes pour lui-même et sa carrière dans la NFL est un processus continu, mais qui a aidé Easton à apprendre à s’identifier comme plus qu’un athlète, bien que ce soit sa priorité numéro un depuis tant d’années.

“Quand j’étais plus jeune, je me définissais comme un athlète et mes performances dictaient ce que je ressentais pour moi-même. Les leçons que j’ai apprises et les gens que j’ai rencontrés grâce au football m’ont façonné”, a déclaré Easton, “mais mon identité est Que je lance huit touchés ou que je ne joue plus jamais, cela n’a rien à voir avec qui je suis en tant que personne.”

Il profite de son séjour dans le sud de la Californie, plaisantant sur le fait qu’il a pris le temps de gagner le temps chaud. Son frère cadet, Aaron, qui travaille dans une agence de sport, a emménagé avec lui l’année dernière. Vous pourriez penser qu’ils en auraient tous les deux marre de parler de sport au moment où ils rentrent à la maison à la fin de la journée, mais Easton dit qu’ils aiment regarder des matchs ensemble et comparer les points de vue.

Peut-être que la façon dont Easton voit un match de football ressemble beaucoup à sa façon de voir la vie. Il ne laisse pas une erreur, ou un succès, déterminer ses perspectives – il voit tout cela comme une opportunité d’apprentissage.

“Le quart-arrière est l’un des rares postes où vous pouvez tout voir plutôt que ce qui se passe dans votre petite zone ou votre affectation sur un jeu. Vous ne faites pas que regarder et penser, bonne passe, mauvaise passe ou bonne point, mauvais point. Vraiment, vous regardez tout cela. “

Quand il regarde la grande image de son temps dans la NFL, et tous les petits détails qu’il a versés pour y arriver, Easton s’assure qu’il ne le prend pas pour acquis. Il rêvait d’être un athlète professionnel depuis qu’il était petit, et maintenant il en est un.

“Il y a cet équilibre entre ce sentiment et la réalisation que je ne suis pas dans la position dans laquelle je veux être en ce moment. Je peux donner plus, je peux m’améliorer”, a déclaré Easton. “C’est de trouver un moyen d’écraser la porte d’à côté.”
 


Si vous souhaitez contribuer à la Dotation de football Easton Stick ou recevoir des informations sur la façon de financer votre propre dotation, contactez Jack Maughandirecteur sportif associé principal de la NDSU, au 701-231-8984 ; Stéphanie Kelly, directeur du développement sportif, Twin Cities, au 612-270-6171; ou Parker Kruckenbergdirecteur adjoint des sports – développement, au 701-388-6154.

Les contribuables du Dakota du Nord sont éligibles à un crédit d’impôt de 40 % pour les contributions à une dotation existante ou lors de l’établissement d’une dotation.

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