L’Angleterre en surpoids peine à briser le “cycle de la malbouffe”

Au cours de décennies de traitement de patients du NHS dans le Yorkshire souffrant de problèmes de poids, le Dr Chinnadorai Rajeswaran a remarqué deux choses.

L’un est l’étendue de leur excès de poids. “Il y a quinze ans, beaucoup de gens avaient un indice de masse corporelle d’environ 40. Maintenant, il est courant de voir des gens avec un IMC de 50, 60, 70. Vous avez des gens “super obèses”.

L’autre est leur pur désespoir. “La dépression [rate] est très, très élevé. Ils ne socialisent pas, ils ont une faible estime de soi et une faible confiance en eux, ils n’ont aucun soutien. Ça ne sert à rien de leur dire quoi manger : ce n’est pas mieux que de dire à une personne déprimée de se remonter le moral.

Le gouvernement a publié ce mois-ci sa stratégie alimentaire pour l’Angleterre, cherchant à faire face à la crise de l’obésité. Mais les experts de la santé ont déclaré que les mesures qu’il énonçait étaient loin d’être suffisantes pour aider des personnes comme les patients de Rajeswaran.

Les ministres ont rejeté une proposition clé du conseiller indépendant Henry Dimbleby : une taxe sur le sel et le sucre visant à inciter les industriels de l’agroalimentaire à reformuler leurs produits.

“La meilleure façon de perdre du poids, croyez-moi, c’est de manger moins”, a déclaré le Premier ministre Boris Johnson, insistant sur le fait qu’une période de forte inflation n’était pas le moment de commencer “à frapper de nouvelles taxes”. Le mois dernier, le secrétaire à la Santé, Sajid Javid, a exhorté les gens à assumer la “responsabilité personnelle” de leur poids.

La stratégie comprenait le financement de la recherche sur l’obésité et des essais de programmes communautaires d’alimentation saine. Mais les experts ont déclaré que cela aurait peu d’impact sur un taux d’obésité au Royaume-Uni qui, à 28%, est pire que n’importe quel pays européen à l’exception de la Hongrie.

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«Beaucoup de gens ont été déçus à plusieurs niveaux. Lutter contre l’obésité et améliorer l’environnement alimentaire est un objectif à long terme. À moins d’avoir une législation très percutante, cela ne changera pas », a déclaré Naveed Sattar, professeur de sciences cardiovasculaires et médicales à l’université de Glasgow.

L’obésité a des effets de grande envergure. Sattar a déclaré que les patients adultes souffraient de maladies telles que l’insuffisance cardiaque, le diabète, l’arthrose, les maladies rénales et hépatiques et la dépression. Le diabète de type 2 coûte à lui seul aux services de santé 10 milliards de livres sterling par an et le nombre d’enfants traités pour ce problème a doublé en cinq ans.

Paul Gately, professeur d’exercice et d’obésité à l’Université de Leeds Beckett, a déclaré que si les gouvernements conservateurs mettaient l’accent sur la responsabilité individuelle, la recherche a montré que des facteurs environnementaux – notamment la privation, la disponibilité de la malbouffe et les méthodes de transport – étaient à l’origine de l’augmentation de l’obésité.

“Vous avez un parti politique qui dirige une direction politique qui concerne la responsabilité individuelle et une base de preuves qui allait en fait dans la direction opposée”, a déclaré Gately.

La prévalence de l’obésité dans les zones défavorisées est presque le double de celle ailleurs, tandis que les pauvres n’ont pas accès à des services tels que des entraîneurs personnels, que Johnson a utilisés pour lutter contre son propre problème de poids après un épisode de Covid-19 en 2020.

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Chris Edson, co-fondateur de l’application de perte de poids soutenue par le NHS, Second Nature, a déclaré que le langage de la responsabilité amenait les gens “dans des endroits vraiment sombres”.

“Les gens pensent alors que l’obésité est de leur faute”, a déclaré Edson. “Mais si vous remontez 50 ans en arrière, il n’y avait pratiquement pas d’obésité. Pensez-vous que les gens ont développé un manque de volonté ? »

Malgré l’abandon de certaines de ses principales propositions, Dimbleby a félicité le gouvernement d’avoir accepté le concept du «cycle de la malbouffe». Cela explique comment les appétits humains ont évolué dans un monde où les calories sont rares, nous prédisposant aux aliments gras et sucrés.

Les entreprises investissent alors dans le développement et la commercialisation à grande échelle d’aliments riches en calories, réalisant ainsi des économies d’échelle qui réduisent leurs coûts.

“Les aliments hautement transformés – riches en sel, en glucides raffinés, en sucre et en graisses et pauvres en fibres – sont en moyenne trois fois moins chers par calorie que les aliments plus sains”, a déclaré Dimbleby dans son rapport.

En plus d’être bon marché, les aliments emballés malsains ont une longue durée de conservation – contrairement aux fruits et légumes – et sont peu susceptibles d’être rejetés par les enfants, ce qui en fait un choix pratique pour de nombreuses familles.

Des facteurs biologiques tels que les déséquilibres hormonaux affectent également la façon dont le corps réagit aux régimes, a déclaré Billy White, consultant en diabète et obésité chez les adolescents à l’University College London Hospitals. “Pour certaines personnes, la responsabilité personnelle est très facile, mais pour d’autres, c’est incroyablement difficile”, a-t-il déclaré.

Graham MacGregor, professeur de médecine cardiovasculaire au Wolfson Institute of Population Health, a déclaré que le Royaume-Uni avait précédemment ouvert la voie en incitant les entreprises à modifier leurs produits. Au début des années 2000, un programme de réduction du sel a fait baisser les niveaux d’aliments tels que le pain, sauvant des milliers de vies chaque année, a-t-il déclaré.

Une taxe britannique sur les boissons non alcoolisées introduite en 2018 pour pousser les fabricants à reformuler leurs boissons avec moins de sucre a été copiée dans le monde entier.

Mais les efforts volontaires ultérieurs de reformulation à l’échelle de l’industrie ont eu peu d’effet, a déclaré MacGregor, qui a fondé des groupes de campagne qui enquêtent sur les produits des supermarchés.

Les groupes commerciaux de l’industrie alimentaire se sont opposés à la taxe sur le sel et le sucre, ainsi qu’aux restrictions de la publicité sur la malbouffe qui ont été reportées d’au moins un an. “Comme l’industrie du tabac, ils l’ont combattu bec et ongles”, a déclaré MacGregor.

Dans son rapport, Dimbleby a déclaré que certains directeurs généraux souhaitaient en privé une réglementation plus stricte qui garantirait des règles du jeu équitables et leur donnerait l’assurance que les entreprises alimentaires rivales ne profiteraient pas si elles changeaient d’approche.

La Food and Drink Federation, le principal groupe industriel du Royaume-Uni, a déclaré que les entreprises s’étaient engagées à améliorer le profil nutritionnel des aliments et des boissons et à proposer une gamme de tailles de portions. “Les fabricants d’aliments et de boissons savent qu’ils ont un rôle central à jouer, aux côtés d’autres, pour trouver de meilleurs moyens de soutenir des régimes alimentaires et des modes de vie sains et équilibrés pour tous”, a-t-il déclaré.

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Rajeswaran a déclaré que la nouvelle réglementation doit inclure les petites entreprises qui gèrent des plats à emporter et que des installations doivent être fournies aux personnes déjà obèses, telles que des services de gestion du poids dans tous les domaines.

Gately a déclaré que le langage entourant l’obésité devait également changer, soulignant que les attitudes envers les personnes ayant des problèmes de poids étaient souvent très différentes de celles souffrant de cancer, même si de nombreux facteurs de risque pour les deux conditions étaient les mêmes.

“Bien sûr, nous devrions traiter les personnes atteintes de cancer avec une immense empathie, mais nous n’avons pas tendance à le faire avec l’obésité”, a-t-il déclaré.

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